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在世界上大部分地區的橋梁都是用木頭、鋼筋或混凝土等材料建造的。然而,在印度東北部的乞拉朋齊(Cherrapunji),當地人遠比我們有耐心,他們不是在建橋,而是像種莊稼一樣在『種橋』:讓附近樹木慢慢長成天然之橋。整個過程會持續多年,這種方法造出的橋堪稱『天作之合』,而且非常結實,看上去就像是來自某個奇幻世界的神奇之物。

印度橡膠樹(Ficus elastica,亦稱印度膠樹、橡皮樹)的樹根堅實無比。這種樹之所以如此獨特,是因為除了初生根以外,它還會在樹幹某處長出次生根。次生根有助於印度橡膠樹在不利環境下茁壯成長。另外,這一生長特點使得印度橡膠樹成為在乞拉朋齊眾多河流之上搭建天然橋梁的理想材料。

乞拉朋齊常被認為是地球上降雨最多的地方。正是由於這種極度潮濕造就的特殊地形,印度橡膠樹必須具有自己獨特的樹根才能生存下來,而當地人也不得不適應這種連續數日陰雨連綿的日子。通過就地取材,用現存植物建橋,他們創造了一種與環境和睦相處的絕佳範例:不產生任何非有機廢料,不需要任何資源。

『樹根橋』是當地人用輔助工具引導其向特定方向生長而成。他們將檳榔樹幹挖空,用於將印度橡膠樹長出不久、細嫩的樹根團團包起來。隨後,樹根會慢慢生長,從水面經過。一旦抵達另一端,它們就能在泥土中生根發芽。這時,便可以將輔助工具取走,讓樹根在自然環境下生長,最終造出一座天然的樹根橋,美麗、堅實、耐用。

樹根橋真正生根,並變得足夠堅實,恐怕要1015年,雖然歷經十多年時間,但這值得等待。有些橋50個人同時站在上面都不會塌,有些橋雖已有500年歷史,至今仍在使用。在西方世界聽說了它們的存在以後,當地人一直在竭盡全力,保護傳統的樹根橋不受破壞。在乞拉朋齊,用樹根打造天然之橋的做法沿用至今,新的橋梁正在那裡慢慢『長』出來。

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